lunes, diciembre 21, 2015

Mis discos favoritos de 2015


No creo que haya mejor palabra para definir al año 2015 en música que “ambición”. Escuchando mis discos favoritos de este año, caí en cuenta de que parecieran haber sido creados con un impulso artístico de trascendencia.

De hecho, los discos editados este año son tan sofisticados, que debo confesar que escuché menos música que en años anteriores. Estas creaciones exigieron atención, esfuerzo y tiempo. Desde la obra maestra que confeccionó Kendrick Lamar, pasando por el jazz épico de Kamasi Washington, el pop avant-garde de Grimes, el hip-hop experimental de Death Grips, hasta las desgarradores melodías de Sufjan Stevens, la música grabada en el 2015 ostenta una especial relevancia.


Estos son mis discos favoritos del 2015. Como siempre, la idea es que esta lista se lea como un entusiasta consejo en voz alta de la música que yo creo que deberían escuchar. Estoy seguro de que seguiré escuchando estos discos por muchos años: así de buenas fueron las delicias musicales que nos regaló este año.


1.
To pimp a butterfly - Kendrick Lamar

2.
Carla Morrison - Carla Morrison

3. Summertime ´06 - Vince Staples
4. The epic - Kamasi Washington
5. Carrie & Lowell - Sufjan Stevens
6. Chaleur humaine - Christine and The Queens
7. If you’re reading this it’s too late - Drake
8. El reino invisible - Leandro Fresco
9. Art angels - Grimes
10. Surf - Donnie Trumpet and The Social Experiment
11. Chasing yesterday - Noel Gallagher
12. Vulnicura - Bjork
13. Dirty Sprite 2 - Future
14. The powers that B - Death Grips
15. The pale emperor - Marilyn Manson
16. Saturns pattern - Paul Weller
17. Mutant - Arca
18. No cities to love - Sleater Kinney

19. Divers - Joanna Newsom
20. Chambers - Chilly Gonzales
21. MG - Martin Gore
22. Dark sky paradise - Big Sean
23. Captain of none - Colleen
24. Purple - Baroness
25. Natalie Prass - Natalie Prass

viernes, diciembre 11, 2015

Obvious child y Celeste & Jesse forever: dos pelis para volver a a(r)marnos


 A mí me encanta volver a ver mis películas favoritas; no sólo para volver a disfrutar lo que en un principio me atrajo de ellas, sino también para encontrarle cosas que quizá había pasado por alto. Y sobre todo me gusta volver a ver mis películas favoritas para descubrir nuevas emociones: para sentir de nuevo.

En los últimos años hay un par películas a las que vuelvo con regularidad: Obvious child y Celeste and Jesse forever. Cada vez que las veo termino conmovido, pensando mucho en los temas que allí se desarrollan.

Debo confesar que descubrí esos films porque admiro muchísimo a las chicas que actúan en ellas. En el caso de Obvious..., es por Jenny Slate: una comediante que amo y que además es creadora de Marcel the shell with the shoes on, un personaje que protagoniza unos hermosísimos y populares cortos en YouTube y exitosos libros para niños. En el caso de Celeste..., es por Rashida Jones: una talentosa actriz que conocí en la versión norteamericana de The Office, y que además es creadora de un exitoso cómic, co-escritora de Celeste… y de la nueva entrega de Toy Story.

(Lo admito: mi corazón es débil ante chicas lindas y de múltiples talentos creativos.)

Lo que más celebro de estas dos películas es su sensibilidad: ambas tocan temas bastante emocionales. En los dos se dan quiebres: en Obvious… es el desmoronamiento personal de Donna Stern, representado por el fin de su noviazgo y su trabajo, catalizado por un embarazo no planificado; mientras que en Celeste... lo que se fractura es la especial relación que une a la pareja protagonista.

Aunque bien pudiera considerarse a estas dos películas como comedias románticas, ambas historias en efecto se alejan bastante de las convenciones. Las dos comienzan con el fin de dos relaciones, por ejemplo. Asimismo, el tema del aborto no reviste colores morales en Obvious...; mientras que los vínculos amorosos expuestos en Celeste… ostentan una impresionante dosis de realismo. Y si bien pudiera sentirse que sus finales no sean felices, cada uno de ellos no se toman realmente como cierres, sino como nuevos comienzos.

¿Cómo seguir adelante después de una crisis personal? ¿Cómo aceptar la verdadera naturaleza de las relaciones que nos unen a las personas que queremos? ¿Cómo volver a querer?

Ambos guiones son muy audaces por la temática tocada -divorcio y aborto- y están muy bien hechos: la manera como están planteados los arcos narrativos -especialmente en la intrincada Celeste... - es sencillamente impecable.

Los dos films también nos regalan dos revelaciones. Por un lado, el impresionante talento histriónico de Slate, quien hace gala de una sólida actuación. (Su interpretación es tan cautivante que por momentos uno siente que en efecto estás muy cerca de ella.) Y por el otro, la cálida y candorosa voz de Jones como contadora de historias.

¿Cómo podemos volver a levantarnos cuando estamos deshechos? ¿Cómo volver a armarnos después de una fractura? ¿Cómo volver a querernos?


Obvious child y Celeste and Jesse forever son ese tipo de películas que se ven con los ojos aguados y una sonrisa en el corazón.

jueves, noviembre 19, 2015

Is there an “effeminate” way of conducting?



Alondra de la Parra was recently named the new conductor of the Queensland Symphony Orchestra. The announcement was nothing but historic: besides Marin Alsop and some other exceptions, few orchestras are being led by women.

Coincidentally, I attended last week to a concert by the Orquesta Sinfónica y Coro RTVE, conducted by the Chinese conductor Yi-Chen-Li at Madrid’s Teatro Monumental. The program’s first half consisted of a -slightly inaccurate- performance of Tchaikovsky’s Romeo and Juliet Fantasy-Overture, followed by an outstanding rendition of Alexander Glazunov’s Concerto for Sax and Orchestra by soloist Beatriz Tirado.

During the intermission, I overheard a couple of old ladies arguing about what we just had heard. One of them complained -rather vigorously- that Chen-Li’s interpretation of the Overture lacked the ferocity required by its most aggressive passages. She finished her remarks by stating, in the form of an unrequited hope: “Oh, if only the piece had been conducted by a man...”, implying the Tchaikovsky would have sounded tougher -hence better- if a man were conducting the orchestra. Her statement went into my head and kept ringing for a few days...

First of all, even when I didn’t like Ms. Li’s grasp on that overture -the brass and the string sections just didn’t seem to go along- I disagree with that lady in terms of the toughness of her interpretation: the orchestra roared when it had to, indeed.

Now, let’s go back to the question that originated this post. Even when I don’t have that large of an experience listening to women conducting, I’ve enjoyed the concerts I’ve been to. (I did end up disappointed in Alsop conducting Beethoven’s Eroica with the Baltimore Symphony at Carnegie Hall in 2010, but my discomfort came from her choice of tempi, not her strength.)

That question could play an interesting part in a discussion among classical music circles centered around the lack of women holding major posts in orchestras: Why? Is it because of sexism, discrimination, lack of opportunities?

In this case, some sort of intrigue seems to surround this interrogant: does music sound different when conducted by women?

Throughout the last two thirds of the twentieth century, there seemed to be this notion that there were nationalistic traits attached to the way of playing classical music. German: aggressive; Austrian: aggressive, yet subtler; Italian: fast; Russian: raw; French: refined; Japanese: precise; American: bold.

I really don’t know if that theory still holds up, though. The new generation of conductors is taught by maestros and leading orchestras with musicians from several nationalities. Long story short: it’s very difficult nowadays to judge music just because it’s conducted by musicians from specific countries.

Ok, so back to my dissertation: has gender become a new parameter of judging music? Is there really an acute difference in sound when the baton is taken by a woman? And if that were the case, would that be a bad thing?

I strongly oppose to this idea. One of the greatest assets of music is its inherent richness. A particular piece may be written hundreds of years ago, but endless possibilities arise the moment a conductor grabs the baton.

When I started going to classical music concerts in my hometown (Caracas, Venezuela), one of the best pieces of advice I’ve heard came from an old woman who had been attending to classical music concerts throughout all her life:

“Seize every opportunity you have to see an orchestra. It doesn’t matter if you like -or even if you know- the pieces being performed. Just go and watch as many different orchestras as you can. That way you will really grasp the power of how music can sound.”

I’ve taken her advice indeed: whenever I can go to a classical music concert, I just do it. It’s the greatest way to learn how to listen to music. Diversity, in that sense, adds value to music. And if music sounds different, that’s the audience’s gain -not its loss.

If we in the audience still remain prejudiced about a woman conductor, then we shouldn’t expect a different behaviour from the management or the people who decide to put a woman in the podium.


When I found out about Alondra’s naming I couldn’t be happier. She’s enormously talented and hardworking. I just hope I can see orchestras evolving until the point in which a woman conducting isn’t longer the exception.

jueves, octubre 29, 2015

Words Without Music: Philip Glass offers an inspiring testimony


Philip Glass is not only one of my favorite composers, he’s also one of the musicians who inspires me the most. Everytime I read or listen to his interviews, I can’t help but feeling encouraged to follow my vocation -whatever that might be.

That been said, as soon as I heard he had published his memoirs, entitled Words Without Music, I felt the irresistible urge to read them. (My sister was kind enough to give it to me as a birthday gift.) And I literally devoured it. I found so much wisdom in his writing that I felt compelled  to share with you the wonderful lessons I received.

I really hope you can find this book and read it in its entirety. What I’m about to write is only a tiny preview of what this magnificent book has to offer for every musician or music lover.

The first thing that captivated me when I started reading Words Without Music was the warm and intimate voice in which it was written. While reading it, it felt almost as if I had Philip Glass telling me his amusing stories in front of me. This tone is fairly persistent throughout the entire book and it’s definitely one of its strongest assets.

One trait that I really admire of Philip Glass’ personality is his modesty. Whenever I hear him talk about his life I feel some sort of empathy, like he’s on your side, even when he’s one of the most celebrated, awarded and praised composers of our time. Reading this book made me feel like as if I were at his level -not below or out of his reach, which is something that I felt while reading John Adams’ memoir, for example.

Glass recounts the many jobs he had to undertake for many years until he “made it”, i.e. when he could finally make a living as a composer at the age of 41. This is certainly one of the most inspiring pieces of information I was able to obtain. Knowing that it took, someone as talented and prolific as Philip Glass, all those years to find success as an artist definitely inspired me to being patient in my quest for my own artistic success.

Philip Glass doesn’t sound at all embarrassed that he had to work at a record store or a factory; or plumbing, driving a cab, or moving furniture. All the opposite: he seemed to find pride of taking jobs at each one of those positions so he could cover his expenses and invest his talent in his art, which is humbling and totally exemplary.

Another thing that I found illuminating for understanding his journey was his revelation that, above all, he considers himself a “theater composer”: an artist that writes music for the stage. This shouldn’t be taken for granted given his vast catalog of works written for opera, dance and theater, but also as a very eloquent feature of his highly collaborative spirit.

Whenever Glass came to live at a different town (Baltimore, Chicago, New York, Paris) he made sure to meet and surround himself with talented people from various artistic disciplines. Every one of these liaisons and alliances nourished him immensely. Working all the time with artists from different fields must have surely enriched his voice.

The stories Glass tell about his classes with renowned composition teacher Nadia Boulanger are also heartwarming. The most important lesson he got from her was to cover the fundamentals of composition. She also taught him how to listen, which is the main pillar upon writing music is built. Glass emphasizes that writing music is, above all, about hearing.

While reading this delightfully instructive book, the main lesson that I got was that Philip Glass never seemed to have doubted about his calling: he decided to dedicate his life to writing music, in a pure and relentless way.

Throughout every harsh time he had to face as an young artist, there seemed to be an underlying confidence in his own talent as a musician. This is the most valuable gift I received from Glass’ writing: that no matters what happens, you should remain loyal to your calling.

viernes, septiembre 25, 2015

Anne me enseña a comer bien



Anne vino a Buenos Aires a comer.


Anne es una chica estadounidense que conocí en el instituto donde daba clases de inglés. Un día, mientras me preparaba un café en la sala de profesores, escuché que le recomendaba una parrilla a otro colega. A mí me encanta comer, así que me le acerqué para conocerla. De inmediato compartimos sugerencias de restaurantes en Buenos Aires e incluso planeamos ir a comer juntos.

Anne tiene un doctorado en estadística y vivía muy bien en Pittsburgh, hasta que un día decidió salir al mundo para hacer realidad ese sueño que tanto había nutrido leyendo libros, ojeando revistas y viendo documentales: comer bien.

A lo largo de los últimos tres años, Anne ha vivido -y comido- en Roma, París, Lyon, Nueva York, Portland y Chicago. (Su próxima parada es Lima). Sus estadías en cada ciudad oscilan entre 2 y 4 meses: tiempos que le permiten formarse una opinión sólida sobre el gusto de cada urbe (o vivir con visa de turista en caso de los países foráneos).

Para quedarse con una buena idea de la comida de cada lugar, Anne aplica un precepto estadístico: para armar una muestra confiable hay que comer bastante. Ella me asegura que llega a conocer entre 60 y 80 sitios por ciudad. Como es de esperarse, la mayoría de ellos son regulares, pero cada tanto consigue ese lugar que le confirma su decisión de haber dejado su vida anterior para entregarse al placer de la lengua.

Anne es parca, retraída, de pocas palabras. Su precariedad en gestos puede tomarse como un signo de frialdad. Sin embargo, fui capaz de poner eso a un lado para aprender al máximo de ella. Las veces que nos vimos yo la inundaba de preguntas. Así pude obtener de ella información ciertamente extraordinaria.

Para Anne, la mejor comida que prepara Buenos Aires es la parrilla: “Es algo que les importa. Y los argentinos -como los italianos- son bastante apasionados en lo que les importa: fútbol, música, política. Por eso es que las milanesas son tan insípidas: porque no les importa”.

Otra decepción que le ha dado la capital porteña han sido sus pizzas. “Pensé que iba a encontrar buenas pizzas en la ciudad dada su importante herencia italiana, pero no ha sido el caso.” ¿Por qué? “Demasiado queso. Y no es buen queso.” (Las pastas tampoco le impresionaron.)

Anne me confesó que las mejores comidas de su vida las ha tenido en los restaurantes baratos que están ubicados en los centros de las ciudades (e incluso en sus partes pobres), no en los caros (salvo pocas excepciones, claro está). Asimismo, Anne ha podido confirmar -y refutar- ciertos clichés a lo largo de ese recorrido gastronómico alrededor del mundo: en Lyon se come mucho mejor que en París, en Roma se come muy bien pero demasiado, en Chicago y Portland se come bien pero caro, en Nueva York se come muy bien y muy barato.

De los franceses, Anne se queda con su forma de pensar a la comida: como medio de placer, rito social, tributo a la artesanía. De los italianos, encuentra fascinante ese íntimo nexo que une a la comida con la familia. (Para disfrutar de la mejor comida italiana, Anne recomienda comer en casa de la mamá de alguien.)

Uno de los criterios que aplica Anne para juzgar -o predecir- la calidad de un restaurant son sus ensaladas: “Si el chef puede lograr que un montón de vegetales sepa bien, entonces es bastante alta la posibilidad de que te guste lo que comerás luego.” El otro es el número de meseros: “Desconozco la razón, pero desconfío de los sitios que tienen demasiados meseros: me suele ir mal.”

Todo este festín de placer debe tener su contraparte, así que le pregunté a Anne qué era lo más difícil que debía afrontar a la hora de salir a comer. Su respuesta, como gran parte de las cosas que me decía, me sorprendió: “Lo que más me cuesta es ese dilema entre decidir si volver a un sitio que ya me gustó o probar uno nuevo. No te miento, Victor: llega a atormentarme.”

A Anne no le gusta el dulce. Su argumento, más que gastronómico, raya en cierta filosofía purista: “Me asquea el hecho de comer algo dulce cuando estoy tan llena. Detesto la idea de que el postre sea como una especie de premio, de trofeo, de algo que corona el final del comer. El premio es la comida misma, punto.”

Con Anne compartí comidas memorables en El Refuerzo, Albamonte, Pan y Arte y Chan Chan. Allí pude observar su patrón de conducta al comer: al sentarse toma la carta y se toma su tiempo en leerla y revisarle hasta el último detalle, le echa una mirada intensa y minuciosa al sitio (el suelo, el techo, los manteles, el resto de los comensales), interactúa estrictamente lo necesario con el mesero y con la compañía (conmigo), al recibir la cuenta la escruta con suspicacia, no toma fotos (no tiene Instagram) y toma notas en un cuadernito que para mí es como una biblia que me encantaría poder escudriñar. (No me la dejó ver nunca: se lo pedí varias veces).

- ¿Y qué piensas hacer con todo eso que anotas? ¿Publicarlo en un blog? ¿Escribir un libro?
- No lo tengo claro... Nada, quizás.

Anne recomienda probar de todo: lo barato y lo caro, lo que celebran los foodies y lo que condenan, lo clásico y lo moderno, pues nunca se sabe dónde encontrarás ese bocado que te detenga el corazón y te haga sentir, al menos por un instante, que la vida comienza por la boca.

martes, septiembre 01, 2015

Mis cafés favoritos de Buenos Aires


Cuando empecé a decirle a la gente que me venía a vivir a Buenos Aires, dos amigas que ya estaban allí me advirtieron que la ciudad no hacía buen café.


Y me lo decían precisamente porque saben lo importante que es el café para mí.

A ver, recapitulemos un poco. El café me ha acompañado desde niño. A mi abuelo le gustaba contar la historia de que cuando me llevaba al colegio, yo me aseguraba de recordarle que me pidiera un café con leche en una panadería que quedaba cerca. Desde entonces el café ha seguido estando omnipresente en mi vida.

Una de las cosas que más extraño de Caracas son sus café con leche de panadería. Las últimas veces que he ido a Caracas me atiborro de esos deliciosos brebajes. (Debo tomarme al menos cinco por día.)

Sí, el café para mí es una obsesión. Tanto que hasta el primer libro de cuentos que escribí se lo dediqué al café.

Volvamos a mi vida en Buenos Aires: mis amigas tenían razón. Recuerdo que me era muy difícil conseguir buen café en mis primeros días viviendo en la ciudad. De todas formas me puse las pilas y emprendí una exhaustiva investigación para conseguirlo. Más de tres años de búsqueda incesante están condensados en este post que ahora les comparto con mis cafés favoritos en Buenos Aires:

Lattente (Thames 1891): En este minúsculo espacio ubicado en Palermo hacen el mejor café de la ciudad. Cuando vienen amigos café-adictos como yo de visita a la ciudad, los llevo para allá sin pensarlo dos veces. (Una amiga me llegó a decir que allí se había tomado el mejor café de su vida.) La atención es muy buena y los baristas se desviven por prepararte un café perfecto. (Lo único malo es que cuando se llena es inevitable sentirse un poco abrumado.)

FULL CITY COFFEE HOUSE (Thames 1535): Esta cafetería es bastante cómoda y el café es excelente. La atención es cálida y tengo entendido que la comida también es exquisita. Si Lattente está muy full me vengo para acá: los separa sólo unas tres cuadras. El valor añadido viene por la música que reproducen: una vez escuché temas que sólo los fans de David Bowie como yo pueden reconocer. Y bueno, desde esa tarde se ganaron mi corazón.

Birkin Coffee Bar (República Árabe Siria 3061): Esta cafetería para mí es una parada obligada cada vez que voy al MALBA, pues los separa una distancia perfecta para recorrer esa parte que tanto me encanta de la ciudad. El sitio tiene una estética muy bien cuidada. El servicio, al menos desde mi experiencia, ha sido algo inconsistente: hay veces en que me han tratado muy bien y otras en las que he sido víctima de cierta indiferencia hipster.

Crisol (Cap. Gral. Ramón Freire 1502): Me convertí en un regular de este sitio que queda en Colegiales desde que me mudé a Belgrano. Los desayunos, muffins y tortas que venden son deliciosos. Pero la reina del lugar es la taza Crisol, que es prácticamente un tazón de sopa relleno de café. Esto, para nosotros los café-adictos, sencillamente es pornografía. (También estoy enamorado de una de las meseras.)

Barrio Cafetero (Reconquista 513): En pleno centro de Buenos Aires, Barrio Cafetero se erige como un templo del café bien hecho a pesar de su modesto tamaño. Aunque tiene algunas sillas y está muy bien decorado, el sitio es ideal para pedir café para llevar y ponerse a ver a la gente que transita por el agitado corazón de la ciudad. (Al menos eso es lo que yo hago cada vez que voy para allá.)

Ninina (Gorriti 4738) Cuando estoy por Palermo y por alguna razón no voy ni a Lattente ni a Full City House, termino en Ninina. El café es muy bueno, aunque un poco caro. Lo ideal es merendar y pedir una rica torta. El sitio es bastante cómodo, la estética está muy bien lograda y la atención es impecable. (Un dato: puedes sentarte en una mesa que da frente a los pasteleros, así que los amantes del dulce también pueden saciar su fetiche de manera visual.)

All Saints Cafe (Ciudad de la Paz 2300, esq. con Olazábal): Esta cafetería ha sido mi más reciente descubrimiento. El café es muy rico y la atención es buena. El lugar es ciertamente llamativo, pues ostenta cierta vibra reminiscente de las cafeterías de SoHo. Lo único malo es que las sillas no son muy cómodas, así que les recomiendo que pidan el café para llevar y se lo tomen en la Plaza Manuel Belgrano. (Y así aprovechan de pasear por el barrio.)

Al principio pudo haber sido difícil conseguir un buen café en Buenos Aires, pero el que busca encuentra. Ahora, el hecho de que yo haya encontrado buen café no significa que mi investigación haya terminado. Para nada: en toda obsesión la búsqueda es perpetua. Así que si tienen otra recomendación no duden en compartirla. A mí me encantaría conversar -o conocerte- con un café muy rico de por medio.